La historia interna de por qué Arianna Huffington dejó el Huffington Post

John Keatley

The Huffington Post no se fundó para ser una empresa que generara enormes beneficios. Antes de convertirse en el 154º sitio web más popular del mundo, su objetivo era principalmente político. Siguiente De John Kerry pérdida en las elecciones presidenciales de 2004, Huffington y sus cofundadores, incluido el inversor Ken Lerer y el sabio de los medios digitales Jonás Peretti , conspiró para crear una versión liberal del conservador monstruo en línea, el Drudge Report.

Para entonces, Arianna Huffington de todos modos, no necesitaba el dinero. Había crecido en Atenas, era hija de un periodista y se mudó a Inglaterra con su madre a los 16 años. Aunque al principio hablaba muy poco inglés, rápidamente aprendió y cumplió su ambición de ingresar a la Universidad de Cambridge. Se desempeñó como directora de Cambridge Union, la famosa sociedad de debate, y se graduó con una maestría en economía. A partir de ahí, en 1980, Huffington se mudó a la ciudad de Nueva York, donde se congració a sí misma en la sociedad, dice un ex colega, y luego se conoció y se casó. Michael Huffington , un millonario del petróleo. Posteriormente se mudaron a Santa Bárbara, donde se postuló para el Congreso como republicano y ganó.



Tuvieron dos hijos Christina y Isabela , pero se divorció en 1997, un año antes de que Michael se declarara bisexual públicamente. (Se lo había dicho a Arianna en 1985, poco después de que se conocieron, dijo). Huffington pronto cambió su alineación política, abandonó el Partido Republicano y, en 2003, se presentó brevemente como independiente en una elección especial de revocatoria de gobernador en California. . Arnold Schwarzenegger pronto dominó la carrera —el híbrido versus el Hummer, lo llamó Huffington— y se retiró antes del día de las elecciones.

En 2005, lanzó el Huffington Post. Cuando se convirtió en un gran éxito, Huffington, que tenía poca experiencia en tecnología o periodismo, vio crecer su propia marca a la par. Pero la vida en Internet puede ser cruel. Y en unos pocos años, el sitio estaba experimentando una versión de la era digital de la crisis de la mediana edad. Llegaba a 26 millones de visitantes únicos al mes, un número asombroso, pero en el negocio de Internet, los sitios crecen o se reducen. Y para crecer, el Huffington Post necesitaba más dinero. La solución obvia fue encontrar un comprador con mucho dinero, y en 2011 encontró uno: Tim Armstrong, fundador del aclamado negocio de publicidad de Google, que para entonces se había convertido en director ejecutivo de AOL.

Huffington había conocido a Armstrong después de escucharlo hablar en una conferencia de medios digitales. Pronto llegaron a un acuerdo. Según el memorando interno sobre la transacción que Armstrong presentó a la junta de AOL, ahora disponible en Pistola humeante , Huffington recibió alrededor de $ 21 millones de la venta de $ 315 millones, de los cuales $ 3.4 millones fueron en opciones que se otorgarían durante un período de 20 meses. Dado que no había puesto nada de su propio dinero en el Huffington Post al principio, y poseía solo una participación del 14 por ciento en el momento de la venta, este fue un buen día de pago.

Pero el memorando del acuerdo de Armstrong también reveló algunos riesgos implícitos, incluida la posibilidad de una demanda colectiva de compensación por parte de la armada del Huffington Post de 18.000 blogueros no remunerados. Quizás el mayor riesgo, sin embargo, aún no había sido reconocido por Armstrong: la imprevisibilidad del editor en jefe.

Armstrong consideró al Huffington como un elemento crítico para el HuffPost. . . y su nombre es un activo clave [de propiedad intelectual], escribió en ese momento. Pero su memorando a la junta también, en retrospectiva, revela que Huffington se había excedido en las proyecciones de desempeño que presentó a AOL. En 2010, el sitio generó casi $ 31 millones en ingresos, pero obtuvo una ganancia de menos que $ 1 millón. En 2011, Huffington esperaba duplicar los ingresos, a $ 60 millones, y se esperaba que las ganancias se dispararan a $ 10 millones, sin duda ayudando a justificar el precio de compra, que todavía era más de 30 veces las ganancias proyectadas de Huffington Post. Armstrong parecía convencida por la predicción de Huffington de que su negocio explotaría en los próximos años. Ella proyectó que los ingresos y las ganancias de la compañía aumentarían a $ 115 millones y $ 36 millones, respectivamente, en 2012, y aumentarían a $ 203 millones y $ 73 millones, respectivamente, en 2015.

Eso no sucedió. De hecho, el mismo año en que Huffington cerró el trato con Armstrong, 2011, resultó ser el único año sustancialmente rentable de la publicación. En caso de que me atropelle un autobús hoy, dice un ex editor superior que se fue hace unos dos años, permítanme decir esto para el registro informal: en mi último año allí, obtuvimos alrededor de $ 110 millones en ingresos, más o menos, y no fuimos rentables.

Los desafíos financieros de The Huffington Post se debieron, en parte, a la falta de experiencia de Huffington en la gestión de una empresa, lo que resultó en decisiones de personal cuestionables y malas ideas para nuevas empresas, entre otros problemas. Algunas de sus iniciativas más importantes, como HuffPost Live, su intento de transmisión por Internet en tiempo real, fracasaron. (Fue un desastre, dice un ex ejecutivo senior, que recuerda que se gastaron alrededor de $ 12 millones en el proyecto. Nadie lo estaba viendo). Otro proyecto, What's Working, que involucró la amplificación de historias positivas y favorables a los patrocinadores en la sala de redacción, fue ampliamente rechazado.

En cuanto a su propio papel, parece que Huffington nunca se sintió cómoda con ser esencialmente una jefa de división en una corporación masiva. Creo que ella se ve a sí misma como una figura transformadora, me dijo un exeditor. Ella piensa que es Oprah más Jesús o algo así, no lo sé. Realmente cree en su corazón que puede cambiar la forma en que se hace el periodismo. Otro explica, la directiva principal del Huffington Post, en su esencia, no se trata de producir un gran periodismo, sino de mantener la posición de Arianna Huffington en el mundo. (Huffington se negó a ser entrevistada ni a comentar para este artículo. Que se digan cosas negativas sobre ti va con el terreno cuando intentas cambiar y abrir nuevos caminos, escribió en un correo electrónico. No puedo y no lo haré Perder mi tiempo en el boxeo de sombras con este tipo de acusaciones).

Durante los primeros días del matrimonio AOL-HuffPost, todo parecía estar bien. Poco después de la adquisición, según el personal de Huffington Post con el que hablé, Armstrong puso la mayoría de las distintas propiedades de los medios de AOL bajo el control de Huffington y se convirtió en miembro del comité ejecutivo de AOL. Todos en AOL dijeron que se podía ver cómo se quitaba este peso de los hombros de Armstrong porque no es un tipo de los medios de comunicación, dice un ex ejecutivo de Huffington Post.

Armstrong le dio a Huffington un generoso presupuesto y ella se fue a la ciudad con él. Contrató a periodistas de éxito, como Tim O’Brien , Tom Zeller , Peter Goodman, y Lisa Belkin de Los New York Times . Abrió oficinas del Huffington Post en todo el mundo, incluso en China, Oriente Medio y París, para lo cual contrató Anne Sinclair , quien en ese momento estaba casado con Dominique Strauss-Kahn, como director editorial. Lo que había sido algo así como 18 verticales independientes del Huffington Post se disparó a alrededor de 60, recuerda el ex ejecutivo. Empezó a gastar como loca, sin escuchar a nadie.

Entre el gasto agresivo de Huffington y los objetivos financieros incumplidos, pronto estallaron serias tensiones entre ella y Armstrong, explica el ex ejecutivo. Simplemente no escucha bien a otras personas y no reconoce cuando está fuera de su alcance, continúa esta persona. Todos en el lado de AOL odiaban estar en reuniones con ella. Regañaría a la gente. Ella criticaba a la gente, y todos se hartaron de eso. En respuesta, se dice que Armstrong comenzó a reprogramar las reuniones del comité ejecutivo sin avisarle, para que pudieran reunirse sin ella.

Con menos de un año de matrimonio corporativo, Huffington ya estaba buscando un nuevo comprador para separar su empresa de AOL. Los New York Times informó que la oyeron hablar con un banquero de Goldman Sachs en un bar de Rancho Palos Verdes, California, sobre cuánto costaría el HuffPost. Según el ex ejecutivo senior de HuffPost, Armstrong le dijo a Huffington que dejaría ir a la compañía si encontraba un comprador dispuesto a pagar mil millones de dólares por ella. Como era de esperar, no se pudo encontrar ningún comprador a ese precio para un negocio tan poco rentable. Mientras tanto, Huffington sorprendió a AOL al salir en avión para dar discursos pagados, alrededor de $ 40,000 por discurso, a veces a compañías cubiertas por su organización de noticias. A ella le importaba una mierda y no creía que hubiera un conflicto allí, explica la ex ejecutiva.

Finalmente, dice el ejecutivo, para obligar a Huffington a reducir los costos, Armstrong instaló un ejecutivo de AOL en la sede de HuffPost. También le quitó el control de muchas de las propiedades de los medios de AOL, como Patch, TechCrunch y Moviefone. Finalmente, AOL ideó su estrategia Popemobile, que tenía la intención de sacar a Huffington de la gestión diaria del HuffPost animándola a ir de viaje; en su camino hacia la puerta, ella podría simplemente saludar como el Papa a toda la gente en la sala de redacción, dice el ex ejecutivo.

Pero la relación entre Armstrong y Huffington realmente se derrumbó, según este ejecutivo, en un par de incidentes de 2012 que involucraron Lauren Kapp , el nuevo vicepresidente senior de estrategia global de la empresa. Aproximadamente un mes después de su llegada, Armstrong culpó a Kapp, y por extensión, a Huffington, por una negativa Wall Street Journal artículo sobre Patch, una red de sitios de noticias locales en línea propiedad de AOL, que decía que el alto costo de administrar dichos sitios había llevado al menos a un importante inversor a rebelarse contra la política de Armstrong de invertir en ese tipo de contenido. La gota que colmó el vaso para Kapp llegó durante una fiesta que AOL y el Huffington Post organizaron en junio de 2012, en Cannes, en una casa alquilada con vistas al Mediterráneo. La historia cuenta que un ejecutivo de AOL ebrio estaba jugando junto a la piscina y accidentalmente abordó a Kapp, quien terminó en el agua, completamente vestido y completamente avergonzado. Según el ejecutivo, Huffington alentó a Kapp a demandar a AOL y la ayudó a obtener un abogado de gran poder, para consternación de Armstrong. AOL rápidamente llegó a un acuerdo con Kapp, supuestamente por $ 750,000, y ella dejó la compañía en julio, tres meses después de comenzar. (Contactado por teléfono, Kapp se negó a comentar, pero no negó los hechos básicos del incidente en Cannes).

Huffington tenía una tendencia a tener favoritos, me dijeron varios ex editores. Era un hábito que conducía a errores de gestión que irritaban a los empleados. En mayo de 2014, por ejemplo, Huffington anunció que Jimmy Soni , el editor en jefe del Huffington Post se mudaría a Nueva Delhi para dirigir el HuffPost India, que recién estaba despegando. Este ha sido un sueño de Jimmy, ya que sus padres nacieron y se criaron allí, escribió Huffington en un correo electrónico a los empleados. Y dado que India es un mercado tan grande e importante para nosotros, es genial para HuffPost que Jimmy esté allí desde el comienzo de este esfuerzo hasta el lanzamiento.

Pero el anuncio de Huffington fue algo falso. Soni, un ex consultor de McKinsey, había sido contratado como jefe de personal de Huffington en 2011, después de un año como redactor de discursos para el alcalde de Washington, D.C. Poco después, Huffington lo nombró editor gerente, a cargo de los cientos de agregadores del sitio. Tenía 26 años y no tenía experiencia previa en periodismo. Estaba completamente loco, explica el ex alto ejecutivo. Era un chico joven con mucho poder. No era un buen entrenador.

De hecho, después de un duro período de dos años a cargo de la sala de redacción, Soni dejó el Huffington Post en medio de acusaciones de que se había acercado agresivamente a varias mujeres jóvenes en el programa Editorial Fellows para obtener citas. Según los informes, dos de ellos presentaron una denuncia al editor que los supervisaba y AOL inició una investigación interna. Contactada por teléfono, Soni, con quien soy miembro de una junta en Duke, nuestra alma mater mutua, se negó a comentar sobre las acusaciones. Honestamente, no fui un entrenador perfecto, reconoce. Pensándolo bien, no sé si estaba listo para estar en esa posición. Basta decir que aprendí mucho de la experiencia y creo que he crecido mucho desde entonces. Era hora de seguir adelante, dice: él y su esposa acaban de tener su primer hijo y él está escribiendo su segundo libro.

El año pasado, Huffington alienó aún más a sus colegas por otro nuevo proyecto favorito llamado Qué está funcionando. Su idea era publicar historias más positivas sobre personas y empresas. Queremos mostrar que la era de 'si sangra, lidera' ha terminado, escribió a su personal, y comenzar un contagio positivo al contar sin descanso las historias de personas y comunidades que hacen cosas increíbles, superan grandes obstáculos y enfrentan desafíos reales. con perseverancia, creatividad y gracia. Anunció la idea, en enero, durante su peregrinaje anual a Davos.

De vuelta en Nueva York, llamó a un gran grupo de editores y escritores a su oficina. Ella les dijo: Lo que vamos a hacer a partir de este momento es que cubriremos todas las noticias, y con eso quiero decir que no solo cubriremos las malas noticias, como recuerda un ex editor. Vamos a cubrir las buenas noticias. No solo cubriremos lo que no funciona. Vamos a cubrir lo que está funcionando y vamos a dominar esto. Esto va a cambiar la forma en que la gente hace periodismo, cambiará la forma en que funciona el periodismo en el mundo.

Las mandíbulas cayeron. Es comprensible, explica el exeditor, cuando le dices a una sala llena de personas que se consideran periodistas algo así, todo el mundo estaba como, ¿qué diablos? Y ponían los ojos en blanco. Un editor senior, Emily Peck , hizo tan mal trabajo al ocultar su incredulidad, según el exeditor, que Huffington la degradó. (Peck no fue degradado, según otra persona que estuvo presente en la reunión, pero eligió retirarse de sus deberes editoriales y volvió a ser reportero).

Por supuesto, Huffington esperaba que What's Working generaría más tráfico en el sitio y quizás más dinero en publicidad. Su teoría era que las historias positivas se podían compartir más en las redes sociales que las negativas. Independientemente, no funcionó. Vimos cómo las visitas a las páginas se desplomaban después de que comenzamos a escribir un montón de historias de What’s Working, recuerda el ex editor, porque eran historias terribles, por lo general, que nadie quiere leer. Huffington, que no acepta fácilmente la derrota, volvió a empaquetar la idea en Lo que está funcionando: Beneficio + Propósito, con el patrocinio de PricewaterhouseCoopers, la firma de contabilidad global, para compensar algunos de los costos de la nueva iniciativa.

A medida que la relación de Huffington y Armstrong se desintegró, ella se vio cada vez más excluida de las decisiones comerciales clave, según un ex alto ejecutivo. En mayo de 2015, Armstrong estaba cerca de vender AOL a Verizon. Al parecer, Huffington no había sido incluido en ninguna de las negociaciones. Cuando se anunció el trato el 12 de mayo, ella estaba en un vuelo a Seattle para asistir al Microsoft C.E.O. Cumbre. Usó el vuelo de cinco horas como una oportunidad para desconectarse. ¿Pasó algo mientras estaba desconectado? ella tuiteó una vez que aterrizó.

La tinta del trato estaba apenas seca antes de que los reporteros financieros de Fortuna y Recodificar estaban especulando que Huffington querría ver el Huffington Post escindido de Verizon y vendido a un nuevo comprador. Después de todo, Verizon estaba comprando AOL por su capacidad para crear contenido de video para una variedad de dispositivos móviles y por su capacidad para colocar publicidad digital, no realmente por el contenido editorial que se encuentra en los gustos del Huffington Post. Una década después de su existencia, un verdadero siglo en la era digital, el Huffington Post no estaba siendo tratado como una fuente de noticias de alta calidad, sino como otro sitio web de información y entretenimiento con un cebo de clics.

A la intriga se sumaba el hecho de que aún no había firmado un nuevo contrato, lo que teóricamente le facilitaba unir fuerzas con un comprador para sacar su negocio de Verizon. Poco después de que se anunciara el acuerdo con AOL, el editor ejecutivo de Recode Kara Swisher informó que ha habido discusiones entre Axel Springer, el editor alemán, y AOL sobre la compra del Huffington Post por mil millones de dólares. Swisher agregó que es probable que Arianna Huffington apoye cualquier acuerdo en el que ella y su unidad obtengan más dinero para crecer a nivel mundial.

Pero el precio de mil millones de dólares todavía parecía extravagante. Lo que sí me sorprende y aturde son las valoraciones absurdamente altas del HuffPost que circulan en la prensa, me envió un ex editor senior por correo electrónico en ese momento. Mi única suposición es que Arianna [estaba] dando esos números a sus amigos, lo cual es una estrategia astuta de su parte.

La conversación sobre la venta del Huffington Post se calmó rápidamente. Y luego, el 18 de junio de 2015, se informó que Huffington había firmado un nuevo contrato de cuatro años que la dejaría a cargo del Huffington Post, pero que, sin embargo, la colocó muy abajo en el extenso y bien delineado organigrama de Verizon y orden jerárquico. Huffington dio vueltas a la noticia de manera positiva. Después de todas mis reuniones y conversaciones con Tim y el liderazgo de Verizon, escribió en un memorando del personal, estoy convencida de que tendremos tanto la independencia editorial como los recursos adicionales que permitirán al HuffPost liderar el cambio de la plataforma de medios global a dispositivos móviles y videos. .

En realidad, sin embargo, mientras Huffington había estado invirtiendo recursos en empresas costosas que no lograron ponerse al día y dirigiendo su sala de redacción con incertidumbre entre el periodismo serio y la agregación producida en masa, el Huffington Post se había perdido el gran cambio del desarrollo de audiencia basado en la optimización de motores de búsqueda a una dependencia equitativa de las redes sociales. La desventaja de capacitar a una armada de escritores jóvenes para agregar noticias y capitalizar el tráfico de búsqueda es que es difícil cambiar de rumbo. El HuffPost estaba siendo superado por otros sitios que habían previsto el cambio de estrategia, como BuzzFeed, que nació de su propio sistema de skunkworks, en gran parte gracias a los retoques de Jonah Peretti, cofundador del HuffPost. (Ken Lerer, el tercer cofundador de HuffPost, es el presidente de BuzzFeed). Mientras tanto, el HuffPost, una especie de ómnibus, con aparentemente innumerables áreas verticales y temáticas, comenzó a parecer un caso atípico en un panorama digital cada vez más poblado por sitios más especializados. . La vida en Internet puede ser realmente cruel.

Existían serias dudas sobre cuánto tiempo duraría Huffington en Verizon. Este sentimiento se reforzó cuando, cinco días después de que Huffington anunció que se quedaría, Armstrong celebró una conferencia de prensa con su nuevo jefe. Marni Walden, Presidente de innovación de productos y nuevos negocios de Verizon. Walden hizo todo lo posible para elogiar a Armstrong. Durante los últimos seis años, Tim y su equipo han hecho un trabajo increíble en AOL y estamos muy emocionados de traerlo a la familia Verizon, dijo Walden. Bajo el liderazgo de Tim, la empresa no solo ha vuelto a crecer, sino que también se ha convertido en una de las empresas con más visión de futuro en el panorama de la tecnología de los medios. Ni Walden ni Armstrong mencionaron a Arianna Huffington o al Huffington Post. Un año después, Huffington se habría ido.