El cirujano famoso que usó el amor, el dinero y el Papa para estafar a un productor de NBC News

B — P 4 NUNCA
Luego, la productora de televisión de NBC Benita Alexander y el Dr. Paolo Macchiarini se deslizan hacia el Palacio Ducal, a la izquierda, y el Puente de los Suspiros (visible más allá de la pasarela peatonal), Venecia, 2013. Se conocieron durante la realización de un especial de NBC News sobre la trabajo del doctor.
De la colección de Benita Alexander.

Es el médico que hace lo aparentemente imposible, yendo a donde ningún otro se ha atrevido todavía.
—Meredith Vieira

I. Un hombre muy interesante

La primera reunión entre Benita Alexander, productora galardonada de NBC News, y el Dr. Paolo Macchiarini, el famoso cirujano de trasplantes, tuvo lugar en el bar del hotel Mandarin Oriental de Boston. Era febrero de 2013, poco antes de que Macchiarini tuviera su entrevista inicial con Meredith Vieira para un especial de NBC de dos horas llamado Un salto de fe.



Macchiarini, de 57 años, es un imán de superlativos. Se le conoce comúnmente como un supercirujano y de fama mundial. Se le atribuyen milagros médicos, incluido el primer trasplante de órganos sintéticos del mundo, que implicó hacer una tráquea o tráquea con plástico y luego recubrirla con las propias células madre del paciente. Esa hazaña, en 2011, pareció resolver dos de los problemas más intratables de la medicina: el rechazo de órganos y la falta de órganos de donantes, y trajo consigo una gran exposición mediática para Macchiarini y su empleador, el Instituto Karolinska de Estocolmo, sede del Premio Nobel de Fisiología o Medicamento. Macchiarini ahora estaba planeando otra novedad: un trasplante de tráquea sintética en una niña, una niña coreano-canadiense de dos años llamada Hannah Warren, que había pasado toda su vida en un hospital de Seúl.

Macchiarini llamó la atención de Vieira en septiembre de 2012, cuando leyó una portada New York Times historia sobre el doctor. Se dirigió a Alexander, uno de sus productores más experimentados y sensatos, para investigar una historia de medicina regenerativa para televisión. Con ojos azules y cabello negro azabache, Alexander parece más joven que sus 49 años. Aunque rebosa confianza en sí misma, sus amigos dicen que tiene las cicatrices de una infancia turbulenta en Huntington Woods, Michigan. Según ella misma, poco antes de cumplir 16 años, regresó a casa de una fiesta de pijamas para descubrir que su madre había dejado a la familia. Dos años después, su padre, que para entonces se había casado con una vecina, le pidió que hiciera las maletas y se fuera. Alexander superó su educación y en 1987 se graduó magna cum laude de la Wayne State University con una licenciatura en periodismo. Pasó la década de 1990 trabajando en una serie de estaciones de televisión locales y enseñó periodismo brevemente en su alma mater. Después de que conoció y se casó con su compañero reportero John Noel, los dos se mudaron a la ciudad de Nueva York, donde se unió a NBC Fecha límite. En 2003, Alexander dio a luz a una hija, Jessina. Alexander y Noel se divorciaron en 2009 y en 2012 se casó con un instructor de baile de salón llamado Edson Jeune. A lo largo de los años, Alexander ha trabajado con los mejores talentos de NBC, Tom Brokaw, Matt Lauer y Ann Curry, así como con Vieira, y ha ganado muchos elogios, incluidos dos Emmy y el premio Edward R. Murrow, el Alfred I. Premio de la Universidad duPont-Columbia y Premio Sigma Delta Chi de la Sociedad de Periodistas Profesionales.

Ahora Alexander estaba sentado frente a Macchiarini en Bar Boulud, en el Mandarin Oriental. En ese momento, el primer esposo de Alexander, Noel, fue hospitalizado con glioblastoma, una forma agresiva de cáncer cerebral, y ella comenzaría a compartir detalles sobre su condición, así como sobre su insatisfacción con su segundo matrimonio. Habiendo trabajado con tantos pacientes con enfermedades terminales, Paolo fue inmensamente útil en cuanto a ayudarme a navegar por mis emociones complicadas, explicó cuando hablé con ella este otoño. También sugirió formas de hablar sobre el asunto con su hija. Fue un amigo increíble para mí durante ese tiempo, y un pilar de fuerza sólido y confiable. Pasó horas escuchándome hablar de todo y ofreciéndome amables consejos. (Divulgación: trabajé como productor en NBC News de 2004 a 2009. No conocí a Alexander hasta que la contacté en 2015).

RESERVA
Alexander con su vestido de novia de Matthew Christopher.

Fotografía de Gina LeVay.

Cuando Alexander y Macchiarini se encontraron juntos en Illinois por un período de semanas en la primavera de 2013, traídos allí por el especial de NBC, se reunieron con frecuencia para cenas tranquilas. El trasplante de tráquea de Hannah Warren, la niña coreano-canadiense, se estaba realizando en el Hospital Infantil de Illinois, en Peoria, y el procedimiento estaba plagado de riesgos, entre otras cosas porque la técnica de Macchiarini todavía era un trabajo en progreso incluso para los adultos. (Christopher Lyles, un estadounidense que se convirtió en la segunda persona en recibir una tráquea artificial, murió menos de cuatro meses después de su cirugía en Karolinska). Es un científico brillante y un gran cirujano técnico, dijo el Dr. Richard Pearl, quien operó junto a Macchiarini en Illinois. Como otros, Pearl describió a su colega italiano como un hombre del Renacimiento, que hablaba con fluidez media docena de idiomas. Otra persona, que lo conocería a través de Alexander, comparó a Macchiarini con el Hombre más interesante del mundo, el personaje que se hizo famoso en los comerciales de cerveza Dos Equis.

En Peoria, la magia médica de Macchiarini parecía tener sus limitaciones. Hannah Warren murió por complicaciones posquirúrgicas menos de tres meses después del trasplante. Su anatomía fue mucho más desafiante de lo que pensamos, relató Pearl. Científicamente, la operación en sí funcionó. Fue una pena lo que pasó. Cuando haces algo por primera vez, no tienes un libro de texto. Fue la operación más difícil en la que me he lavado.

II. Cruzando la línea

La relación personal entre Alexander y Macchiarini continuó floreciendo. En junio de 2013, volaron a Venecia para lo que Alexander llamó un fin de semana increíblemente romántico. Macchiarini le compró rosas rojas y aretes de cristal veneciano y la llevó a dar un paseo en góndola bajo el Puente de los Suspiros. Como un par de adolescentes, colocaron candados de amor en el puente Ponte dell’Accademia, uno de ellos con la inscripción B — P 23/6/13, 4 Ever. Alexander me dijo que, cuando me llevó a Venecia, todavía estábamos filmando la historia ... Siempre pagaba por todo ... regalos, cenas caras, flores, las obras. En lo que respecta al dinero, fue increíblemente generoso.

Es un principio fundamental en NBC y en cualquier otra organización de noticias que los periodistas deben evitar conflictos de intereses, reales o aparentes. Alejandro no fue ajeno a esto. Sabía que estaba cruzando la línea en el sentido de que es una regla básica y bien entendida del periodismo que no te involucres con uno de los temas de tu historia, porque tu objetividad claramente podría verse comprometida, me dijo. Ni una sola vez pensé en él pagando el viaje como si me 'comprara' de alguna manera, o potencialmente usando dinero para influenciarme, porque, desde mi perspectiva de todos modos ... ese no era el caso. Estábamos locos el uno por el otro y yo me estaba enamorando.

Si bien Alexander insiste en que trató de suspender la relación después de Venecia, voló para ver a Macchiarini en Estocolmo dos semanas después. Nuestras noches siempre las pasamos juntas y siempre románticas de una forma u otra, dijo. Macchiarini estaba en Estocolmo para atender a Yesim Cetir, una mujer turca de 25 años cuya tráquea artificial había fallado. Como informó más tarde la televisión sueca, se han realizado cerca de 100 cirugías para sostener el tejido celular alrededor de los conductos de aire. Su respiración es mala y para evitar la asfixia, su tracto respiratorio debe limpiarse de moco cada cuatro horas. Ahora ha estado en el hospital durante casi 1.000 días. El especial de NBC llegaría a incluir comentarios escépticos del Dr. Joseph Vacanti, quien cuestionó la suficiencia de la investigación de Macchiarini, pero no se mencionaron las complicaciones postoperatorias de Cetir.

En octubre de 2013, cuando Macchiarini y Alexander volaron a Europa para otra escapada romántica, ella había reconciliado en su propia mente su comportamiento personal y profesional. Básicamente, la historia estaba terminada cuando fuimos a Londres. Todo fue un pequeño retoque después de eso, nada significativo, así que separé por completo a Paolo y trabajé en mi cabeza, explicó. Estaba enamorado y debido a que había tomado una decisión muy personal de dar un salto de fe por amor, nunca miré hacia atrás. ¿Debería haber informado a su amiga y mentora, Meredith Vieira? Sabía que estaba cruzando la línea en el trabajo, dijo Alexander, y tomé una decisión muy consciente de no decirle a nadie más en el trabajo lo que estaba haciendo.

III. Avance en España

Paolo Macchiarini nació en Suiza de padres italianos y ha hablado de haber tenido una infancia difícil en Basilea, donde, según él mismo, se sentía como un perpetuo forastero en la escuela. Asistió a la Universidad de Pisa, donde obtendría un título de médico con especialización en cirugía. Durante sus estudios, Alexander recordó que Macchiarini le dijo que había recibido una llamada de su padre, que se quejaba de sentirse mal. El aspirante a médico examinó a su padre, pero no encontró nada malo y regresó a la universidad. Su padre murió poco después. Fue un momento, dijo Alexander, que siempre lo ha perseguido. En 1986, Macchiarini formó una familia propia y se casó con una mujer italiana, Emanuela Pecchia, con quien tuvo una hija y un hijo.

Alexander y Macchiarini en una taberna en la isla griega de Santorini, 2014.

De la colección de Benita Alexander.

Con el tiempo, Macchiarini desarrolló cierto escepticismo sobre su tierra natal. Después de que me gradué y me especialicé en cirugía torácica, fue citado diciendo en The Irish Times, en 2008, quise ingresar a la universidad para continuar mis estudios en ese campo. Me bloquearon, me dijeron que no postulara porque el resultado, incluso antes de las entrevistas, ya estaba decidido. Estaban los de siempre recomendado [los que están tirando] en la cola frente a mí. El sistema italiano, le dijo a la revista médica británica La lanceta en 2012, favorece a las personas que están vinculadas a la política o son hijos de hijos pero no a los méritos. Sabía que en otros países este no era el hecho. Así que me fui.

En 1990 cambió Italia por Estados Unidos, donde, según su curriculum vitae, hizo una beca en cirugía torácica en la Universidad de Alabama en Birmingham. Los estudios itinerantes de Macchiarini continuaron en Besançon, Francia, donde, según su C.V., obtuvo una maestría en ciencias y un doctorado. en el trasplante de órganos y tejidos. Según otro C.V., obtuvo una maestría en bioestadística en Alabama y un doctorado. en ciencias de la vida y la salud en Besançon. En total, tenía un pedigrí médico distinguido.

Luego se sumergió de lleno en la academia, comenzando en Francia, donde, según su CV, se unió a la Universidad de Paris-Sud con una acreditación de profesor titular. Un profesor titular en Europa es comparable a lo que los estadounidenses llaman un profesor titular, lo que significa que la persona en cuestión ha obtenido el rango académico más alto en una institución determinada y se le ha otorgado la protección laboral y otros beneficios que la acompañan. Pero como dijo Macchiarini La lanceta en 2012, estaba inquieto: creo que si te quedas en un solo lugar durante toda tu vida, restringes tu capacidad…. En 10 años llegué a un punto en el que era adulta y necesitaba irme para expresar mi creatividad. Entonces, en 2000 o 2001, dependiendo de qué C.V. una consulta: se convirtió en profesor titular en la Escuela de Medicina de Hannover, en Alemania. Incluso Alemania parecía demasiado limitada para Macchiarini, y se mudó a España, donde en 2005, según un C.V., se convirtió en un profesor de tiempo completo, un profesor titular, y donde continuaría manteniendo una residencia.

Los numerosos nombramientos académicos de Macchiarini parecían prepararlo bien para su turno estelar. En junio de 2008, realizó un trasplante de tráquea utilizando un órgano de un donante sembrado con células madre. La operación en Barcelona de una mujer de 30 años y madre de dos hijos, Claudia Lorena Castillo Sánchez, fue anunciada en la prensa como el comienzo de la revolución de las células madre. Al reemplazar las células cadavéricas con células madre autólogas (es decir, las extraídas de la médula ósea del paciente), la técnica cumplió la promesa de minimizar el rechazo de órganos y la dependencia de potentes fármacos inmunosupresores. El propio Macchiarini calificó la operación como un gran logro en la historia de la medicina.

De vacaciones en Roma, 2014.

De la colección de Benita Alexander.

El avance en España llamó la atención de los funcionarios en Italia, quienes, preocupados de que el país estuviera experimentando una fuga de cerebros, buscaron su regreso. Un titular en La republica resumió claramente el giro de los acontecimientos: ROSSI TELÉFONOS A MACCHIARINI: VEN Y OPERAR CON NOSOTROS, refiriéndose a Enrico Rossi, entonces el principal funcionario de salud de Toscana, quien más tarde se convertiría en el presidente de la región. Rossi atrajo a Macchiarini de regreso con un paquete grande y prestigioso: un laboratorio patrocinado por el estado, la oportunidad de exhibir sus innovadoras técnicas quirúrgicas en el Hospital Careggi de Florencia y una cátedra completa en la universidad a la que está conectado. Sin embargo, la ley italiana requería prueba de equivalencia: para nombrar a un profesor titular sin un concurso abierto, la universidad tenía que demostrar que el candidato había ocupado un puesto equivalente, es decir, una cátedra completa, en una institución comparable, ya sea en Italia o en el extranjero.

Dada su fama, sus conexiones políticas y sus amplias credenciales académicas, el cirujano estrella fue considerado un éxito y, a fines de 2009, el Dr. Gian Franco Gensini, el decano de la facultad de medicina, reunió una comisión especial para, en palabras de uno de los participantes, se aprueba el nombramiento de Macchiarini. Pero al final, Macchiarini nunca consiguió la cátedra completa. Operó en Careggi durante algunos años y luego pasó a ocupar puestos en el Instituto Karolinska y en la Universidad Médica Estatal de Kuban en Rusia.

IV. Paolo, Putin y el Papa

Macchiarini le propuso matrimonio a Benita Alexander el día de Navidad de 2013, dijo Alexander. En los meses previos a la emisión de Un salto de fe, en junio de 2014, Macchiarini y Alexander viajaron a las Bahamas, Turquía, México, Grecia e Italia. Hicieron juergas de compras y comieron en restaurantes con estrellas Michelin. Macchiarini incluso llevó a Alexander y a su hija a encontrarse con su madre en su casa, en Lucca. Ella cocinaba ñoquis caseros, recordó Alexander. La madre de Macchiarini compartió imágenes del álbum de fotos familiar mientras su hijo traducía. Emanuela Pecchia, la mujer con la que Macchiarini se había casado años antes, vivía a poca distancia. Cuando Macchiarini le informó a Alexander, durante un crucero con cena más tarde ese verano, que su divorcio finalmente se había concretado, relató, él le dio un anillo de compromiso.

Macchiarini podía ser reservado a veces. Después de su propuesta de Navidad, le dijo a Alexander que no podía quedarse en Año Nuevo porque estaba de guardia para lo que, dijo, llamó una emergencia V.I.P. cirugía. Cuando ella lo presionó para que le diera más detalles, él le juró que guardaría silencio antes de decirle, como ella recuerda, que él era parte de un grupo altamente clasificado de médicos de todo el mundo que atienden a los V.I.P. del mundo. Ella dijo que Macchiarini con el tiempo reveló que había operado a Bill y Hillary Clinton, al emperador Akihito de Japón y al presidente Obama. Las personas que pasaron tiempo con la pareja dijeron que escucharon a Macchiarini hablar sobre sus conexiones de alto nivel. Una colega de NBC, Alisha Cowan-Vieira (sin relación con Meredith Vieira), recordó, vi muchos mensajes de texto entre Benita y Paolo, y ella decía: 'Dios mío, mira lo que me acaba de decir'. , 'Acabo de salir de una reunión con PF [Papa Francisco]' o con Bill Clinton o los Obama.

Poco después de la emisión de NBC Un salto de fe, Alexander se reunió con Meredith Vieira para almorzar en el Modern, un espacioso restaurante en el Museo de Arte Moderno. En el comedor con vista al Jardín de Esculturas Abby Aldrich Rockefeller, con sus obras de Miró, Matisse y Picasso, dijo Alexander, le contó a su jefe por primera vez sobre su relación con Paolo y que había comenzado mientras la historia aún estaba en curso. producción. Dijo que, aunque prefería mantener la conversación en privado, Vieira se sorprendió. Entiendo perfectamente su reacción, dijo Alexander. No hay dos formas de hacerlo. Crucé la línea. Una fuente cercana a Vieira confirmó que Alexander reveló la relación en este almuerzo pero, según este relato, le había asegurado a Vieira que comenzó solo después de que la producción terminara.

En los meses siguientes, el médico y su prometida comenzaron a planificar su boda en serio. Fijaron una fecha para el 11 de julio de 2015 en Roma. Pero su deseo de casarse en la Iglesia Católica se complicó por el hecho de que ella es episcopal y está divorciada. El divorcio también habría sido un problema para Macchiarini. Sin embargo, dijo Alexander, Macchiarini insistió en que arreglaría las cosas visitando a su amigo y paciente en el Vaticano.

En octubre de 2014, recordó Alexander, Macchiarini le dijo que se había reunido con el Papa Francisco durante cuatro horas y que el Pontífice consintió en el matrimonio de la pareja y, en otra señal más de su mandato progresivo, prometió oficiar. Alexander dijo que Macchiarini se refirió a sí mismo como el médico personal del Papa Francisco y sostuvo que en reuniones posteriores su paciente se ofreció a organizar la boda en su residencia de verano, el Palacio Apostólico de Castel Gandolfo.

Una carta de recomendación escrita por el Dr. Mark Holterman, quien, junto con el Dr. Pearl, operó a Hannah Warren en Peoria, sugiere que las conexiones de Macchiarini con el Vaticano eran bien conocidas:

Cuando el Papa Juan Pablo II se estaba muriendo y tenía problemas para respirar debido a la enfermedad de Parkinson avanzada, se llamó al profesor Macchiarini para brindar una consulta urgente al pontífice. La decisión de no realizar una traqueotomía urgente fue tomada de forma conjunta entre el médico y su paciente Santo. Cuando el profesor Macchiarini da una opinión sobre todo lo relacionado con las vías respiratorias enfermas, la gente escucha. Sigue siendo uno de los cirujanos de vías respiratorias de élite del mundo.

Durante un almuerzo en Nueva York en el restaurante Print, en Hell's Kitchen, el 13 de febrero de 2015, Macchiarini habló en profundidad sobre los planes de boda con Matthew Christopher, un diseñador que ha vestido a todos, desde Broadway y la estrella de televisión Kristin Chenoweth hasta la querida de la Copa del Mundo Carli. Lloyd. Ya estaba trabajando duro en el elaborado vestido de novia de Benita Alexander y tres vestidos adicionales para las diversas funciones que estaban planeadas. Macchiarini estaba totalmente pulido. Mucho señor Big, recordó Christopher, refiriéndose a la enorme Sex and the City personaje. Según David Marchi, esposo de Christopher y jefe de relaciones públicas, quien también estuvo en el almuerzo, nos dijo que la boda se llevaría a cabo en la residencia de verano del Papa y debido a la enorme seguridad, con el Papa y todos estos jefes de estado, que el La planificación entre Matthew y Benita tenía que ser precisa. El Papa iba a dejar que Benita usara su carruaje especial. Discutimos cómo llevar el vestido de Benita a este carruaje con tiempo suficiente para que Matthew pueda entrar, correr a la iglesia y entrar por la única puerta antes de que las cosas se cierren por seguridad.

Meredith Vieira entrevista a Macchiarini en 2013 para su especial de dos horas de NBC Un salto de fe .

Entre los VIP que, según Macchiarini, estaban planeando asistir a la boda se encontraban Vladimir Putin de Rusia, el presidente y la señora Obama, Bill y Hillary Clinton, y el francés Nicolas Sarkozy. Macchiarini también le dijo a la gente que Andrea Bocelli cantaría durante el servicio. En cuanto a la comida, Macchiarini aparentemente no escatimó en gastos: la Enoteca Pinchiorri de Florencia, con sus tres estrellas Michelin, estaba preparando el evento.

Hacia el final de su almuerzo de febrero, Macchiarini le pidió a Alexander que se levantara de la mesa para poder hablar en privado con Christopher y Marchi. En voz baja, el médico les dijo que el Papa Francisco quería que participaran más plenamente en la ceremonia de la boda. Casi me caigo de la silla, relató Marchi, cuyos padres católicos llegaron a Estados Unidos desde Italia. Al crecer, siempre estaba buscando este momento transformador. Así que cuando nos dijeron que tomaríamos la confesión y la comunión del Papa como dos hombres casados ​​homosexuales, eso fue todo. Para mí fue casi como si Dios dijera: 'Has estado esperando este momento, aquí está'. Fue muy emotivo. Matthew y yo comenzamos a llorar.

Alexander y Macchiarini regresaron del almuerzo a su apartamento en Brooklyn y descubrieron que habían llegado las invitaciones de boda. Enfundadas en piel de cordero y grabadas con las iniciales B&P, las invitaciones iban dirigidas, entre otros, a los Obama, los Clinton, los Putin, los Sarkozy, Andrea Bocelli, Kofi Annan, Russell Crowe, Elton John, John Legend, Kenny Rogers, Meredith. Vieira y Su Santidad el Papa Francisco.

Para entonces, Alexander se había reunido con David Corvo, quien, como productor ejecutivo senior de NBC para las noticias en horario estelar, era en última instancia responsable de Un salto de fe. Durante el almuerzo en Michael's, Alexander, por su propia cuenta, reveló que ella y Macchiarini habían estado juntos mientras la historia estaba en producción. Alexander recordó que le dio a Corvo detalles sobre la boda, incluida la participación del Papa. Le envió un correo electrónico unas semanas después. Felicidades porque todo esto se está juntando, escribió. Con las invitaciones, tengo que decírselo a [la presidenta de NBC News] Deborah Turness. ¿Todo sigue siendo confidencial? Por supuesto, querrá hablar de la cobertura lo antes posible. (Y exclusividad, como era de esperar). Nuevamente, felicidades. Alexander dice que ella y Corvo se volvieron a encontrar el 16 de marzo y que discutieron cómo NBC podría cubrir mejor la boda. Una fuente cercana a Corvo confirmó que Alexander le contó sobre la relación durante el almuerzo en Michael's pero, según la fuente, le había asegurado a Corvo que había comenzado solo después de que terminaran el reportaje y la producción. La fuente agregó que Corvo siempre se mostró escéptico sobre la participación del Papa, no hizo planes para cubrir la boda y no le dijo a Deborah Turness sobre la posibilidad. En mayo, cuando según Alexander sus superiores sabían que ella, como productora de Un salto de fe, había estado y seguía teniendo una relación sentimental con el tema de la historia, NBC había presentado el programa para un premio Emmy. Fuentes cercanas a NBC dicen que Vieira y Corvo no sabían qué tan temprano comenzó la relación hasta que se acercaron a Feria de la vanidad. NBC News dice que, si alguna información nueva reportada en esta historia es relevante para su producción de Un salto de fe, lo actualizará en línea en consecuencia, de acuerdo con sus prácticas estándar.

Anticipándose a mudarse a Europa, Alexander dejó el 13 de mayo su trabajo en NBC y notificó a la escuela de su hija que no regresaría. Recibió un brillante tributo en video de Vieira:

Conocí a Benita hace nueve años. Se nos pidió que cubriéramos una historia, una historia desgarradora, sobre una hermosa estudiante de secundaria que había perdido la vida en Colorado. Y aprendes mucho sobre alguien cuando estás en las trincheras con ellos haciendo ese tipo de historia. Aprendí que Benita es una productora fabulosa. Aprendí que es una escritora brillante. Pero lo más importante, aprendí que ella es un ser humano increíblemente sensible y maravilloso que comprende a los demás y quiere conectarse con ellos de una manera muy profunda y profunda. Y desde esa historia, cada vez que me preguntaban, ¿hay algún productor en particular que quieras ?, yo decía, por favor, déjame trabajar con Benita. La amo tremendamente. No solo como un profesional sino también como un querido amigo. Y cualquiera que tuviera la oportunidad de trabajar con ella estaría loco si dijera que no. Corre hacia Benita. No camine. Corre hacia Benita. Le deseo lo mejor y sé que le irá muy bien en su nueva vida en Barcelona.

La pareja navegando frente a la costa de Santorini, 2014.

De la colección de Benita Alexander.

V. El ajuste de cuentas

Al día siguiente, 14 de mayo, Alexander recibió un correo electrónico de un amigo. La línea de asunto decía simplemente: El Papa. Incluía un enlace a un artículo que detalla los planes del Vaticano para que el Papa Francisco visite Sudamérica en julio, en el mismo momento en que se suponía que iba a oficiar en su boda.

En ese instante, el fondo se cayó. Unas semanas más tarde, Alexander enviaría un correo electrónico a invitados en 17 países, cancelando la boda. Muchos ya habían comprado vuelos, reservado hoteles y comprado ropa nueva para lo que todos esperaban que fuera una boda para todas las edades. Alexander recordó que Macchiarini trató de culpar a la política del Vaticano de la confusión de horarios y afirmó que se dirigía a Roma para arreglar las cosas. Sostuvo que sus temores eran infundados, que estaba actuando de buena fe y que todo saldría según lo planeado. Dijo que el Papa acortaría su viaje y regresaría temprano. Alejandro no estaba convencido. Se enfrentó a una dolorosa realidad. Simplemente no quería sumar dos y dos, dijo. No quería que Paolo no fuera el hombre que yo creía que era. No quería que terminara el cuento de hadas. Después de cancelar la boda, le envió un correo electrónico a Macchiarini: Creía que eras exactamente quien te presentabas a ser, a mí, a mis amigos y familiares, al mundo. Felicidades. Me encantaste a mí, y a todos nosotros, a la la land. Nunca, jamás entenderé cómo pudiste haberme hecho esto a mí oa Jessie. ¿Quién diablos eres y qué diablos te pasa?

Como Alexander descubriría con la ayuda de un investigador privado llamado Frank Murphy, prácticamente todos los detalles que Macchiarini proporcionó sobre la boda eran falsos. Una revisión de los registros públicos en Italia también parecería indicar que Macchiarini sigue casado con Emanuela Pecchia, su esposa durante casi 30 años. Murphy, quien pasó 15 años como detective de la Policía Estatal de Pensilvania, me dijo que nunca en mi experiencia había presenciado un fraude como este, con este nivel de estilo internacional ... El hecho de que pudiera mantener todos los detalles correctos y compartimentar estas diferentes vidas y mentiras es realmente asombroso.

Alexander produjo correos electrónicos y chats de WhatsApp para respaldar su relato de las afirmaciones de Macchiarini sobre una relación con el Papa. Feria de la vanidad, El padre Federico Lombardi, director de la oficina de prensa de la Santa Sede, se mostró inflexible: no hay un 'médico personal' del Papa con [el] nombre 'Macchiarini'. El Papa seguramente nunca ha prometido oficiar una boda de 'Macchiarini' y lo hace No conozco a alguien con ese [tal] nombre. El 11 de julio el Papa estaba viajando por América Latina y esto estaba en su agenda mucho antes de julio… Esto es suficiente. El Dr. Mark Holterman, quien había escrito la carta de recomendación citando el trato de Macchiarini al Papa Juan Pablo II, reconoció a Feria de la vanidad que se trataba de una viñeta que me relató el profesor Macchiarini, y agregó que se había basado únicamente en la palabra [de Macchiarini].

La esposa y gerente de Andrea Bocelli, Veronica Berti, se rió cuando se le preguntó si su esposo había accedido a dar una serenata a la pareja: no estaba reservado para cantar en una boda. No canta en las bodas de la gente. Castel Gandolfo? ¡Absolutamente no! Annie Féolde, la extravagante copropietaria de Enoteca Pinchiorri, me dijo que nunca los contactaron, y mucho menos los contrataron, para una boda el 11 de julio, y que nunca habían oído hablar de Paolo Macchiarini.

Para entender por qué alguien de estatura considerable podía construir cuentos tan elaborados y cómo aparentemente podía hacer que otros los creyeran, me dirigí al Dr. Ronald Schouten, profesor de Harvard que dirige el Servicio de Derecho y Psiquiatría del Hospital General de Massachusetts. Desde pequeños se nos enseña que cuando algo es demasiado bueno para ser verdad, no es verdad, dijo. Y sin embargo ignoramos las señales. Se suspende el juicio crítico de las personas. En este caso, eso sucedió tanto a nivel personal como institucional. Aunque no diagnosticará a distancia, observó Schouten, una de las principales autoridades en psicopatía del país, Macchiarini es la forma extrema de estafador. Es claramente brillante y tiene logros, pero no puede contenerse. Hay un vacío en su personalidad que parece querer llenar estafando a más y más personas. Cuando le pregunté cómo se compara Macchiarini con, digamos, Bernie Madoff, se rió y dijo: Madoff era un estafador común y corriente con un esquema Ponzi. Nunca afirmó ser el presidente de la Reserva Federal. No sugirió que fuera parte de una sociedad internacional secreta de banqueros. Este chico es De Verdad bien.

Invitación envuelta en piel de cordero de los Obama a la boda Alexander-Macchiarini.

Fotografía de Gina LeVay.

VI. Detrás del resumen

Hubo señales de advertencia. En 2012, Macchiarini fue acusado en Italia de intento de fraude agravado relacionado con supuestos esfuerzos para persuadir a pacientes muy enfermos de que se sometieran a una cirugía radical en instalaciones donde Macchiarini tenía privilegios y donde presumiblemente tenía un arreglo financiero más favorable que en el Hospital Careggi. El caso aún está en los tribunales, aunque se han retirado algunos de los cargos más graves. Además, en la comunidad médica, sigue siendo un tema de intenso debate, con afirmaciones y contrademandas sobre la suficiencia y la calidad de la investigación, en cuanto a qué tan bien funcionan realmente sus tráqueas sintéticas. Y luego estaba el asunto del puesto que le habían ofrecido a Macchiarini en Florencia, pero que por alguna razón nunca le dieron. ¿De qué se había tratado?

Durante una visita reciente a Florencia, hablé con varios miembros de la comisión especial convocada por el Hospital Careggi para revisar el nombramiento de Macchiarini. Los hallazgos no se han hecho públicos. Dijeron que las cosas empezaron mal cuando uno de sus colegas, que había asistido a la Universidad de Pisa al mismo tiempo que Macchiarini, lo llamó por afirmar haber sido profesor asociado en Pisa cuando, de hecho, había no he sido profesor allí en absoluto. Sin embargo, dado que la declaración falsa no se refería a la cuestión central de si Macchiarini había sido alguna vez un completo El profesor, en Pisa o en otro lugar, a Macchiarini se le permitió presentar un C.V.

Presidida por un respetado cirujano general, la comisión Careggi, que incluía a un cirujano cardiovascular y torácico, un farmacólogo y un investigador de células madre, trató de verificar la odisea de Macchiarini a través de la academia, revisando su nuevo C.V. y contactando a sus homólogos en Francia, Alemania y España. Si bien reconoció que Macchiarini parecía gozar de una sólida reputación como cirujano e investigador, un comisionado, el Dr. Pietro Tonelli, concluyó: Antes de llegar a Careggi, nunca había sido profesor titular. Otro comisionado, el Dr. Clemente Crisci, dijo: No sólo nunca había sido un profesor ordinario [titular] en el sentido italiano del término, sino que ni siquiera había sido profesor asociado en el sentido italiano del término.

Cuando le pregunté si se trataba de una cuestión de semántica, otro comisario con el que me reuní en Florencia dijo inequívocamente: Absolutamente no. Vivió en estos lugares durante varios años. Sabía exactamente lo que significaban los títulos. Continuando, me dijo, mira España e Italia: ' profesor de tiempo completo 'Significa' profesor titular '. profesor adjunto 'Significa' profesor asociado '. No se trataba de una cuestión de idioma. Lo mismo ocurre con los demás países. Sabía lo que significaban 'P.D.' y 'H.D.R.', refiriéndose a Conferencista particular y autorización para supervisar la investigación, que uno de los C.V. de Macchiarini define erróneamente como acreditación como profesor titular en alemán y francés, respectivamente.

Feria de la vanidad se comunicó con muchas de las escuelas en las que Macchiarini afirmó haber obtenido un título o haber ocupado un puesto académico. Si bien la Universidad de Pisa confirmó que efectivamente recibió un doctorado en medicina y se especializó en cirugía, la Universidad de Alabama en Birmingham negó que Macchiarini obtuviera una maestría en bioestadística o que participara en una beca de dos años en cirugía torácica. De hecho, según U.A.B. portavoz Bob Shepard, el único registro que la escuela tiene de Macchiarini indica que realizó una beca no quirúrgica de seis meses en hematología / oncología, que de acuerdo con las pautas actuales del Consejo de Acreditación para la Educación Médica de Graduados es 30 meses menos de lo que se requiere para una beca clínica en ese campo. La Universidad de Paris-Sud nunca respondió a las repetidas solicitudes de comentarios, pero la Escuela de Medicina de Hannover escribió para decir que Macchiarini no había sido ni profesor titular ni asociado allí, simplemente un adjunto.

La conclusión de la comisión Careggi en enero de 2010 de que Macchiarini había tergiversado su historial profesional puso a Dean Gensini en una situación difícil. Ante la elección entre oponerse a un maestro político (Rossi) o violar la ley administrativa italiana, me dicen los comisarios, eligió un camino intermedio. Macchiarini no recibiría una cátedra y no se darían a conocer las conclusiones completas de la comisión. Como resultado, a lo largo de los años, la estatura de Macchiarini solo creció. (Gensini no respondió a las solicitudes de comentarios).

VII. El otro zapato

Cuando le pregunté a Alexander por qué ella nunca había cuestionado ningún elemento de la historia de Macchiarini, dijo: Este no era un tipo que recogí en un bar. Este era un cirujano reconocido, consumado y establecido a quien habíamos seguido por todo el mundo. Ella continuó: La sola perspectiva de que él inventara todo esto, incluso cuando se lo describí a mis amigos como surrealista y abrumador, parecía demasiado ridículo para darle crédito. ¿Por qué arriesgaría su reputación al hacer eso? ¿Qué razón podría tener para mentirme, alguien a quien obviamente amaba, de esa manera? Cuando se le preguntó si NBC había tenido dudas sobre la historia, o si había considerado retirarla como una entrada al Emmy, fuentes cercanas a David Corvo dijeron que revisó el guión y no encontró nada de preocupación editorialmente, sabiendo, dijeron las fuentes, que era el trabajo. de Vieira y su equipo, que estaban orgullosos de la pieza. También dijeron que no se compartieron detalles con él ni con sus colegas sobre cómo se deshicieron los planes de la boda.

PARA TENER Y SOSTENER
Alexander en otra creación de Matthew Christopher. Con la asistencia de Obama y Clinton, y el Papa oficiando, la boda sería el evento social del año.

Fotografía de Gina LeVay.

En julio de 2015, Alexander conmemoró lo que debería haber sido el día de su boda volando a Barcelona, ​​donde, junto con dos amigos cercanos, fue en busca de la residencia de Macchiarini y respuestas. En todos sus viajes con Macchiarini, nunca había estado en su casa en Barcelona. Había mucha energía nerviosa en el auto, explicó Leigh McKenzie, una amiga australiana. Intentamos mantenerlo optimista y convertir esa energía nerviosa en humor. Pero finalmente los nervios entraron y nos detuvimos en un supermercado y bebimos un poco de vino barato. Y ninguno de nosotros bebe por la mañana. Con Alexander usando una peluca rubia como disfraz, partieron en busca de la casa donde ella había pensado que comenzaría una nueva vida.

Cuando llegaron a una comunidad acomodada en las colinas sobre la ciudad, McKenzie y su otra amiga, Nancy Cumba-Johnson, dejaron a Alexander en el auto, caminaron hasta la casa cerrada y tocaron el timbre. Había uno de esos oradores con una cámara, recordó Cumba-Johnson. Respondió una mujer, lo que tomó por sorpresa a los dos amigos. Hablaba español. Hablé español y le pregunté si el Dr. Macchiarini estaba en casa, dijo Cumba-Johnson. Llegó a la puerta principal con su perro. Evidentemente, Macchiarini reconoció a Cumba-Johnson, a quien había conocido durante una cena en Nueva York, y trasladó la conversación a la calle. Fue entonces cuando una mujer bajó las escaleras con dos niños pequeños.

Los dos amigos de Alexander continuaron charlando con Macchiarini en la calle. No le preguntaron por la mujer y los niños. Ambos se sorprendieron por el hecho de que él no podía mirarlos a los ojos. Cuando miró hacia abajo, sus ojos se movían superrápido, recordó Cumba-Johnson. Era como un escolar avergonzado al que habían atrapado, dijo McKenzie. No hizo como si tuviera el control de su propia casa. Podría habernos invitado a la casa. Pero él no hizo eso. Las mujeres le obsequiaron a Macchiarini una botella de vino y le dijeron que lamentaban que las cosas con Alejandro no salieran como estaba previsto. Se volvieron y se alejaron.

Alexander presenció todo el encuentro desde el coche. Ella notó que Macchiarini vestía ropa que había usado en su propia casa. Mientras las dos mujeres le daban la espalda al médico y caminaban hacia el auto, ella vio a Macchiarini, aparentemente en cámara lenta, sin darse cuenta de que lo estaban observando, cruzar la calle con la botella de vino. Lo arrojó a un bote de basura.

Alexander regresó a Nueva York para descubrir que Un salto de fe había sido nominado a un Emmy. De todas las cosas en las que he trabajado debería han sido nominados, dijo asombrada, tenía que ser éste. Quería vomitar.

El Dr. Macchiarini no respondió a las reiteradas solicitudes de comentarios para este artículo.